Qu’y a-t-il derrière la canicule européenne ?

Il y a deux mois, la France a connu son mois de mai le plus chaud jamais enregistré, avec des records dans plusieurs villes. Le mois dernier, la France a de nouveau été frappée par une vague de chaleur printanière qui a également touché l’Espagne, l’Italie et d’autres pays. Puis, ce mois-ci, la Pologne et d’autres parties de l’Europe de l’Est ont souffert d’un été extrême.

Maintenant, les températures à travers l’Europe montent à nouveau en flèche, dans ou près des trois chiffres de l’Espagne aux îles britanniques et se propagent vers l’est. Des incendies de forêt alimentés par la chaleur brûlent dans de nombreux pays et une grande partie du continent connaît une sécheresse prolongée.

Et il reste encore deux mois d’été.

Les scientifiques disent que la chaleur extrême persistante de cette année est conforme à la tendance. Les vagues de chaleur en Europe, disent-ils, augmentent en fréquence et en intensité à un rythme plus rapide que presque n’importe quelle autre partie de la planète, y compris l’ouest des États-Unis.

Le réchauffement climatique joue un rôle, tout comme les vagues de chaleur dans le monde, car les températures moyennes sont supérieures d’environ 2 degrés Fahrenheit (1,1 degré Celsius) à ce qu’elles étaient à la fin du 19e siècle, avant les émissions de dioxyde de carbone et d’autres pièges à chaleur. le gaz se dilate. Ainsi, la chaleur extrême part d’un point de départ plus élevé.

Mais au-delà de cela, il existe d’autres facteurs, dont certains impliquant la circulation atmosphérique et océanique, qui pourraient faire de l’Europe un point chaud de canicule.

Il n’y a pas deux vagues de chaleur identiques. Les températures étouffantes actuelles qui ont atteint l’Angleterre et le Pays de Galles lundi étaient en partie dues à l’espace aérien à basse pression de niveau supérieur bloqué au large des côtes du Portugal pendant des jours. Ceci est connu sous le nom de « coupure basse » dans le langage des scientifiques de l’atmosphère, car il est coupé du fleuve ouest, le courant-jet des latitudes moyennes, qui fait le tour de la planète à haute altitude.

Les zones de basse pression ont tendance à attirer l’air vers elles. Dans ce cas, la zone dépressionnaire continue d’y aspirer de l’air d’Afrique du Nord et vers l’Europe. « Il pompe de l’air chaud vers le nord », a déclaré Kai Kornhuber, chercheur à l’Observatoire de la Terre Lamont-Doherty, qui fait partie de l’Université de Columbia.

Dr. Kornhuber a contribué à un étude publiée ce mois-ci qui ont constaté que les vagues de chaleur en Europe avaient augmenté en fréquence et en intensité au cours des quatre dernières décennies, et ont attribué cette augmentation au moins en partie aux changements des courants-jets. Les chercheurs ont découvert que de nombreuses vagues de chaleur en Europe se produisent lorsqu’un courant-jet se divise temporairement en deux, laissant une zone de vent faible et d’air à haute pression entre les deux branches, propice à une accumulation de chaleur extrême.

Efi Rousi, scientifique principal à l’Institut de recherche sur le climat de Potsdam en Allemagne et auteur principal de l’étude, a déclaré que la vague de chaleur actuelle semblait être liée à un tel « double jet », qui, selon lui, s’était produit en Europe au cours des deux dernières semaines. . Cela peut conduire à la création de seuils bas, explique le Dr. Rousi, ainsi que la région avec des vents plus faibles sur l’Europe qui permet à la chaleur de persister.

« Il semble que cela favorise vraiment l’accumulation de cette vague de chaleur », a-t-il déclaré.

Il peut y avoir d’autres raisons pour lesquelles l’Europe connaît des vagues de chaleur de plus en plus persistantes, même si certaines d’entre elles font actuellement l’objet de débats parmi les scientifiques. La variabilité naturelle du climat peut rendre difficile l’élimination de certaines influences, explique le Dr. Rousi.

Le Dr Kornhuber a déclaré que le réchauffement dans l’Arctique, qui se produit beaucoup plus rapidement que dans d’autres parties du monde, pourrait jouer un rôle. À mesure que l’Arctique se réchauffe à un rythme plus rapide, la différence de température entre l’Arctique et l’équateur diminue. Cela provoque une diminution des vents d’été, ce qui a pour effet de faire durer le système météo plus longtemps. « Nous constatons une augmentation de la persévérance », a-t-il déclaré.

Il y a également des indications que des changements dans l’un des principaux courants océaniques du monde, la circulation d’inversion méridienne de l’Atlantique, pourraient affecter le climat de l’Europe. Le Dr Rousi a publié l’année dernière un article montrant, à l’aide de simulations informatiques, que l’affaiblissement des courants à mesure que le monde se réchauffe entraînera des changements dans la circulation atmosphérique conduisant à des étés plus secs en Europe.

Comme dans d’autres parties du monde, les vagues de chaleur en Europe pourraient en rendre d’autres plus probables dans la même région, car les périodes de chaleur extrême assèchent le sol.

Lorsqu’il y a de l’humidité dans le sol, une partie de l’énergie du soleil est utilisée pour évaporer l’eau, ce qui provoque un léger effet de refroidissement. Mais lorsqu’une vague de chaleur emporte presque toute l’humidité du sol, il reste peu à évaporer lors de la prochaine vague de chaleur. Donc, plus d’énergie solaire cuit la surface, ajoutant à la chaleur.

Lancelot Bonnay

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