Critique de « Benjamin Franklin »: Ken Burns plonge plus profondément dans l’histoire des États-Unis pour PBS

Inventeur, créateur de mots et éditeur. Un « révolutionnaire réticent ». Un propriétaire d’esclaves, puis un abolitionniste. Un diplomate. Et le père d’un fils qui est resté fidèle à la couronne britannique pendant la guerre, a créé une rupture entre eux.

Franklin est tout cela, comme l’ont dit divers historiens. Comme le résume Joseph Ellis, Franklin était « un scientifique de calibre Nobel, le plus grand styliste de prose de sa génération et peut-être le plus grand diplomate de l’histoire américaine ».

Burns est resté très prolifique, y compris la production en plusieurs parties de Ernest Hemingway et Muhammad Ali l’année dernière. Mais « Benjamin Franklin » s’est efforcé d’atteindre ses œuvres antérieures en mettant l’accent sur le son plutôt que sur la vue, 32 ans après que la percée de Burns « The Civil War » ait établi le modèle.

En effet, le travail de Burns pour PBS est l’une des marques les plus distinctives du format documentaire. À cette fin, il y a la narration toujours majestueuse de Peter Coyote, tandis que Mandy Patinkin lit les mots de Franklin, avec d’autres, dont Josh Lucas et Liam Neeson, prêtant leur voix à d’autres personnages clés. Dans une très belle touche, Paul Giamatti remplace John Adams – dont le style diplomatique l’a vu partager la vedette avec Franklin – 14 ans après l’avoir joué dans la mini-série HBO.

La première partie couvre les débuts de Franklin et se construit vers le début de la Révolution américaine, qui représente la majeure partie de la deuxième partie. Cela comprenait les efforts notables de Franklin pour obtenir le soutien français, ainsi que sa réputation quelque peu exagérée de femme-homme pendant le poste.

Le niveau de détail de Burns et de l’écrivain Dayton Duncan est, comme toujours, impressionnant, de la petite mais significative modification de Franklin à la Déclaration d’Indépendance (ajoutant « l’évidence ») à sa complainte à son fils, William, que « vous voyez tout à travers les yeux du gouvernement. » Et bien sûr, il y a la ligne souvent citée de Franklin après la Convention constitutionnelle quand, interrogé sur le type de gouvernement qu’ils avaient structuré, il aurait répondu : « Une république, si vous pouvez la garder ».

Burns a toujours été habile, en particulier dans les performances promotionnelles, reliant l’histoire au présent, et bien qu’il y ait quelques débat sur son authenticité, l’avertissement attribué à Franklin a résonné fort ces derniers temps. « Benjamin Franklin » n’est peut-être pas aussi accrocheur que certaines des autres œuvres de Burns, mais comme tous, il reste un gardien de but.

« Benjamin Franklin » sera diffusé les 4 et 5 avril à 20 h HE sur PBS.

Jacques Fontaine

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